Dossier Grande Guerre







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Dossier Grande Guerre

14-18, penser la guerre totale

Les poilus sont parmi nous

Article paru dans l'édition du 03.12.10

Analysant BD, films ou chansons, Nicolas Offenstadt inscrit la mémoire des tranchées au coeur de notre présent
Longtemps, la pluie du 11-Novembre n'arrosait plus que des troupes éclaircies d'anciens combattants. Les survivants de l'Armistice défilaient en quarterons folkloriques, et tout donnait à penser que leurs petits-enfants ne sauraient bientôt plus à quoi ils devaient l'aubaine de ne pas avoir classe ce jour-là.
Depuis vingt ans, cette courbe du déclin de la mémoire de la Grande Guerre s'est inversée. Ce furent d'abord des historiens, munis de problématiques et d'outils nouveaux, qui déblayèrent les chemins encombrés de vieilles lunes menant aux tranchées. Il y eut aussi quelques collaborations exemplaires entre historiographie et musée, tel l'Historial de Péronne (Somme), qui réussit à s'imposer en attirant un public nombreux. Depuis une dizaine d'années, le rapport à 14-18 a encore changé d'échelle. Romans, chansons, musique, bandes dessinées, cinéma rencontrent un large écho, et les hommes politiques achèvent de faire de cette guerre un air du temps, en commémorant, réhabilitant, s'appropriant les poilus.

C'est au moment où les ultimes témoins directs ont disparu que Nicolas Offenstadt, dans un essai roboratif, pose ces questions à ce surprenant revival : d'où vient cet intérêt ? Que nous révèle-t-il quant à la mémoire de cette guerre ? Que nous dit-il de notre rapport au passé ?

Pour comprendre au plus près ce que la Grande Guerre nous fait, l'historien plonge au coeur de ces productions révélatrices que sont les films, les best-sellers, les bandes dessinées cultes, les paroles de morceaux rock, les émissions de télé-réalité, les discours politiques, petits et grands. Il traque également le destin des deux derniers poilus, Louis de Cazenave et Lazare Ponticelli, disparus en janvier et mars 2008, et les usages contemporains de leurs représentations comme de leurs obsèques. Se déploient dans ces chapitres une érudition heureuse et de multiples pistes d'interprétation, qui illustrent comment l'histoire culturelle sait faire feu de tout bois sur le front de la source et du commentaire.

Mais le chapitre le plus innovant et convaincant est le premier, « 14-18, une histoire à soi », où Nicolas Offenstadt prend à bras-le-corps des milliers de recherches généalogiques, le culte des uniformes, les parcours historiques, cartes en main, sur les anciennes lignes de front, les érudits locaux entraînant des curieux en nombre, ce tourisme historique qui fait revivre certains villages au présent et mêle des forts restaurés à des installations d'art contemporain disposées sur les champs de bataille.

Cette activité, que le livre révèle sous forme d'ethnographie vagabonde et grâce à des photographies insérées dans le texte, est encadrée par des associations d'amateurs d'histoire de la Grande Guerre, de généalogistes, de passionnés de reconstitution de batailles ou du patrimoine militaire. Que nous disent-ils, ces activistes des tranchées et leurs usages du présent ? Que si la Grande Guerre reste aussi incarnée, c'est par identification communautaire et intimiste, comme si chacun d'entre nous voulait savoir comment ses ancêtres avaient supporté l'horreur pendant quatre ans, comment ils avaient fait pour survivre ou comment ils étaient morts.

En cela, 14-18 aujourd'hui est le récit d'une identification de masse, ainsi que le reconnaît le cinéaste Jean-Pierre Jeunet dans un entretien donné au moment de la sortie, en 2004, d'Un long dimanche de fiançailles : « 1916. Je suis mort au front, face à une tranchée allemande. Sentiment étrange : pourquoi cette guerre-là, et pas en 1940 ou en Algérie ? J'ai récemment rencontré un Américain qui m'a dit : «Moi aussi, je suis mort à la guerre de 1914.» »

Antoine de Baecque

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